Quelques semaines seulement après que le président Biden et son homologue chinois, Xi Jinping, ont présenté des visions concurrentes de la façon dont les États-Unis et la Chine se disputent la prééminence militaire, technologique et politique, leur première réunion en face à face en tant que hauts dirigeants testera si ils peuvent arrêter une spirale descendante qui a amené les relations au niveau le plus bas depuis que le président Nixon a commencé l’ouverture de Pékin il y a un demi-siècle.

Leur réunion prévue lundi en Indonésie aura lieu des mois après que la Chine a brandi son potentiel militaire pour étouffer Taïwan, et les États-Unis ont imposé une série de contrôles à l’exportation conçus pour entraver la capacité de la Chine à produire les puces informatiques les plus avancées – nécessaires à son équipement militaire le plus récent. et crucial pour être compétitif dans des secteurs comme l’intelligence artificielle et l’informatique quantique.

La tension est aggravée par le partenariat de Pékin avec Moscou, qui est resté inébranlable même après l’invasion de l’Ukraine par la Russie. Pourtant, cette relation, dénoncée par l’administration Biden, est si opaque que les responsables américains ne sont pas d’accord sur sa véritable nature.

Qu’il s’agisse d’un partenariat de complaisance ou d’une alliance solide, Pékin et Moscou partagent un intérêt croissant à frustrer l’agenda américain, pensent beaucoup à Washington. À son tour, beaucoup en Chine voient la combinaison des contrôles américains à l’exportation et du soutien de l’OTAN à l’Ukraine comme une préfiguration de la façon dont Washington pourrait tenter de contenir la Chine et de contrecarrer ses revendications sur Taïwan, une île autonome.

« Il s’agit en quelque sorte du premier sommet des superpuissances de la version 2.0 de la guerre froide », a déclaré Evan S. Medeiros, un professeur de l’Université de Georgetown qui était le principal conseiller du président Obama pour les affaires Asie-Pacifique. « Les deux dirigeants discuteront-ils, même implicitement, des conditions de la coexistence dans la compétition ? Ou, à défaut, lâcheront-ils les chiens d’une rivalité sans contrainte ? »

Réprimant les attentes concernant le sommet avec M. Xi, les responsables américains ont récemment déclaré aux journalistes qu’ils s’attendaient à ce qu’aucune déclaration commune sur les points d’accord n’émerge. Pourtant, Washington disséquera ce que M. Xi dit publiquement et en privé, en particulier sur la Russie, l’Ukraine et Taïwan.

Ce mois-ci, M. Xi a déclaré au chancelier allemand en visite, Olaf Scholz, que la Chine s’oppose « La menace ou l’utilisation d’armes nucléaires », un reproche oblique mais inhabituellement public au sabre du président russe Vladimir V. Poutine cliquetant avec des armes nucléaires tactiques.

Si M. Xi ne peut pas dire quelque chose de similaire avec un président américain à ses côtés, a noté un haut responsable de l’administration, ce sera révélateur. La Chine considère la Russie comme un contrepoids vital à la puissance occidentale, et M. Xi peut hésiter à critiquer M. Poutine devant M. Biden.

« Si Poutine utilisait des armes nucléaires, il deviendrait l’ennemi public de l’humanité, opposé par tous les pays, y compris la Chine », a déclaré Hu Wei, spécialiste de la politique étrangère à Shanghai. Mais, a-t-il ajouté, « si Poutine tombe, les États-Unis et l’Occident se concentreront alors sur le confinement stratégique de la Chine ».

Pour les responsables américains, la relation Xi-Poutine est un sujet de débat interne. Colin Kahl, le responsable n° 3 du Pentagone, a déclaré mardi aux journalistes que les dirigeants chinois ont « été beaucoup plus disposés à signaler que cette chose se dirige vers une alliance plutôt que vers un simple partenariat superficiel ». M. Biden semble douteux. « Je ne pense pas que la Chine ait beaucoup de respect pour la Russie ou pour Poutine », a-t-il déclaré le lendemain.

M. Xi et M. Biden se sont parlé au téléphone cinq fois au cours des 18 derniers mois. Ce sera différent : pour la première fois depuis qu’il a assumé la présidence, M. Biden « s’assiéra dans la même pièce que Xi Jinping, sera direct et direct avec lui comme il l’est toujours, et attendra la même chose en retour de Xi », a déclaré Jake. Sullivan, le conseiller à la sécurité nationale, a déclaré lors d’un briefing à la Maison Blanche jeudi.

« Il n’y a tout simplement pas de substitut à ce type de communication de leader à leader pour naviguer et gérer une relation aussi conséquente », a déclaré M. Sullivan.

Au cours des trois dernières décennies, les voyages des présidents américains à Pékin et des présidents chinois à Washington sont devenus relativement courants. Les échanges houleux sur les différends étaient souvent contrebalancés par des promesses de coopération dans des domaines d’intérêt commun, qu’il s’agisse du changement climatique ou de la maîtrise du programme nucléaire nord-coréen. Pour l’instant, il est difficile d’imaginer qu’une réunion ait lieu dans l’une ou l’autre des capitales, en particulier avec la Chine toujours sous le contrôle de Covid.

Les sommets en terrain neutre, comme celui de Bali avant la réunion des dirigeants du Groupe des 20, ont de plus en plus un air de guerre froide : il s’agit davantage de gérer un conflit potentiel que de trouver un terrain d’entente. La méfiance rancunière signifie que même la stabilisation et la coopération à court terme sur des défis communs, comme l’arrêt des pandémies, pourraient être fragiles.

Aucune des deux parties ne l’appelle une guerre froide, un terme évoquant un monde divisé entre les camps occidentaux et soviétiques hérissés d’arsenaux nucléaires. Et les différences sont réelles entre cette époque et celle-ci, avec ses vastes flux commerciaux et son commerce technologique entre la Chine et les puissances occidentales.

L’iPhone d’Apple et de nombreux autres produits de base de la vie américaine sont assemblés presque entièrement en Chine. Au lieu d’essayer de construire un bloc formel d’alliés comme l’ont fait les Soviétiques, Pékin a cherché à influencer les nations par le biais de grands projets qui créent une dépendance, notamment en les connectant à des réseaux de communication fabriqués en Chine.

Malgré cela, les déclarations entourant la nomination de M. Xi pour un troisième mandat et les nouvelles stratégies de sécurité nationale, de défense et nucléaire de M. Biden ont décrit une ère d’incertitude mondiale croissante accentuée par la concurrence – économique, militaire, technologique, politique – entre leurs pays.

Les inquiétudes ont été amplifiées par les projets de la Chine d’étendre et de moderniser son arsenal nucléaire encore relativement limité en un arsenal qui pourrait atteindre au moins 1 000 ogives d’ici 2030, selon le Pentagone. La Chine voit des menaces dans les initiatives de sécurité dirigées par les États-Unis, y compris des propositions pour aider à construire sous-marins à propulsion nucléaire pour l’Australie.

« Ce n’est peut-être pas la guerre froide, avec un C majuscule et un W majuscule, comme dans une relecture de l’expérience américano-soviétique », a déclaré le professeur Medeiros. Mais, a-t-il ajouté, « en raison des capacités substantielles de la Chine et de sa portée mondiale, cette guerre froide sera plus difficile à bien des égards que la précédente ».

Le mois dernier, l’administration Biden a émis de nouvelles restrictions importantes sur la vente de technologies de semi-conducteurs à la Chine, en se concentrant sur les machines de plusieurs millions de dollars nécessaires pour fabriquer les puces avec les circuits les plus petits et les vitesses les plus rapides. Il s’agissait d’un effort clair pour ralentir les progrès de la Chine dans l’un des rares domaines technologiques où elle est encore en train de rattraper son retard.

Dans un 48 pages Stratégie de sécurité nationale document, M. Biden a écrit que la Chine « est le seul pays ayant à la fois l’intention de remodeler l’ordre international et, de plus en plus, la puissance économique, diplomatique, militaire et technologique pour faire avancer cet objectif ». Le document de stratégie de défense nationale des États-Unis, semaines plus tarda déclaré que la Chine « reste notre concurrent stratégique le plus important pour les décennies à venir ».

Les enjeux ont augmenté pour la relation après que M. Xi, 69 ans, a obtenu un troisième mandat de cinq ans à la tête du Parti communiste en octobre et a mis en place une direction résolument loyale susceptible de le maintenir au pouvoir encore plus longtemps que cela. Lors du congrès du parti qui a couronné M. Xi, il a mis en garde contre un monde de plus en plus périlleux, où des ennemis anonymes – implicitement, les États-Unis et leurs alliés – tentaient de « faire chanter, contenir, bloquer et exercer une pression maximale sur la Chine ».

Depuis lors, M. Xi et ses responsables ont répété des avertissements similaires. Porter du camouflage pour visiter à l’Armée populaire de libération centre de commandement, M. Xi a dit à l’armée chinoise de s’armer pour les défis qui s’intensifient. Les « forces hostiles » étaient déterminées à bloquer la montée en puissance de la Chine, Ding Xuexiang, l’un des principaux collaborateurs de M. Xi, écrit dans le Quotidien du Peuplele principal journal du parti.

« Les États-Unis considèrent notre pays comme leur principal rival stratégique et leur plus grand défi à long terme, et font tout leur possible pour nous contenir et nous abattre », a déclaré un article du Guangming Dailyun autre journal important dirigé par le parti.

Le discours de M. Xi au congrès le mois dernier a laissé entendre que son évaluation des tendances internationales s’est assombrie. Ce changement peut refléter des inquiétudes quant aux répercussions de la guerre en Ukraine, et espoirs évanouis que M. Biden adopterait une approche plus douce envers la Chine que l’administration Trump ne l’a fait.

Le soutien de l’administration Biden à Taïwan est devenu un point sensible.

Début août, la Chine a lancé des exercices militaires menaçants autour de Taïwan après que la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, s’est rendue sur l’île en signe de soutien. M. Biden a suggéré que les États-Unis soutiendraient militairement Taïwan si la Chine tentait de le prendre par la force, une formulation plus ferme que la position officielle de Washington. Chaque fois qu’il a parlé d’une implication directe dans la défense de Taïwan, ses collaborateurs se sont précipités pour assurer que la politique n’avait pas changé, tout en ne contestant pas que M. Biden l’ait rendue moins ambiguë.

« La différence entre Biden et Trump est que Trump voulait combattre la Chine à lui seul », a déclaré M. Hu, spécialiste de la politique étrangère. En revanche, a-t-il dit, M. Biden « attache une importance particulière aux alliances en concurrence stratégique avec la Chine ».

M. Sullivan, le conseiller à la sécurité nationale, a indiqué que l’administration Biden informerait Taïwan des résultats de la réunion de Xi.

Malgré leurs différences, M. Biden et M. Xi veulent éviter que les tensions refoulées n’explosent en une crise qui pourrait faire des ravages économiques.

« Je lui ai dit : je recherche la compétition, pas – pas le conflit », M. Biden a déclaré aux journalistes à la Maison Blanche mercredi au sujet de sa relation avec M. Xi. Leurs liens remontent à plus d’une décennie, à l’époque où les deux étaient vice-présidents.

M. Biden a déclaré que lui et M. Xi pourraient discuter « de ce qu’il pense être dans les intérêts nationaux critiques de la Chine, de ce que je sais être les intérêts critiques des États-Unis, et de déterminer s’ils sont ou non en conflit les uns avec les autres ». . Et s’ils le font, comment le résoudre et comment s’en sortir. »

Avant la réunion, M. Xi a également adopté une attitude un peu plus amicale.

Il Raconté le Comité national des relations américano-chinoises qu’il veut « trouver la bonne façon de s’entendre ». Zhao Lijian, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, a répété ce point lors d’une briefing régulier le vendrediet a déclaré que Pékin défendrait ses « intérêts de souveraineté, de sécurité et de développement », tout en ajoutant que « les États-Unis et la Chine devraient se rapprocher, gérer et contrôler les désaccords de manière appropriée et promouvoir une coopération mutuellement bénéfique ».

M. Xi veut remettre la croissance de la Chine sur les rails après les coups durs des restrictions de Covid et des problèmes sur le marché du logement. Il veut également empêcher des règles plus strictes sur les achats de technologie haut de gamme, ce qui pourrait effrayer les investisseurs et ralentir ses plans de modernisation de l’économie.

M. Xi « se prépare à un éventail de tensions et de conflits, mais la Chine ne va pas résoudre toutes les vulnérabilités de son système – dans le secteur financier, l’exposition au système du dollar américain, l’exposition aux dépendances technologiques – en quelques années seulement ». », a déclaré Andrew Small, auteur de«Pas de limites: L’histoire intérieure de la guerre de la Chine avec l’Occident. »

Il a ajouté: « Ils veulent empêcher que cela ne glisse trop loin et trop vite, et c’est peut-être le moment d’explorer s’ils peuvent stabiliser les choses. »

Claire Fou reportage contribué.

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