Un violon Stradivari est construit à partir de bois d’épicéa, de saule et d’érable, le son étant apparemment amélioré par des produits chimiques ajoutés au bois pour contrôler les champignons et les vers.

Le bois d’un instrument de musique de bonne qualité – qu’il s’agisse d’une clarinette ou d’un violon – est souvent décrit comme du « bois d’harmonie ». Le bois de ton a un grain régulier, aucun défaut noueux et résiste au rétrécissement ou au gonflement. La partie d’un instrument à cordes qui amplifie le son – la table d’harmonie – doit également être légère et suffisamment solide pour supporter la tension des cordes.

Ma plante caractéristique aujourd’hui, Cape Beech, Rapanea melanophloeos, vient d’Afrique du Sud. C’est un bois au grain fin et à la texture uniforme qui a été utilisé – selon ce signe – pour fabriquer des violons ainsi qu’un meuble. Ainsi, bien qu’il puisse faire une commode décente, crée-t-il un violon au son magnifique ?

Dans un violon traditionnel, la table d’harmonie (en haut) est en épicéa et la charpente (en bas) en érable. Le cou, je pense, est l’endroit où le saule entre en jeu.

Un article publié l’année dernière a testé une poignée d’espèces d’Afrique australe et occidentale pour leur aptitude à la construction de violons, y compris le Cape Beech (et, fait intéressant, l’Australian Blackwood, Acacia melanoxyloncar il est si largement implanté dans les forêts indigènes du Cap).

Le bois de Cape Beech, semble-t-il, fait un cadre décent mais une table d’harmonie à peine adéquate. Il a un certain potentiel pour un archet ou une touche. Au final, les chercheurs ont atterri sur Yellowwood (Podcarpus latifolius) pour la table d’harmonie, et Sapele (Entandrophraga cylindrique) pour l’armature, le manche et les éclisses de leur « violon africain ». Cette combinaison, disaient-ils, produisait un « son sonore et fort ».

Voilà pour le Cape Beech en tant que contributeur à l’orchestre. En tant que spécimen horticole, j’ai bien peur qu’il manque également d’éclat. Les spécimens photographiés ici proviennent du Harold Porter National Botanical Garden, à Bettys Bay, près du Cap.

Les fleurs sont petites et blanchâtres, et absentes en août lorsque j’ai pris ces photos. Les fruits étaient, et ils ressemblent beaucoup à ceux d’une aubépine indienne (Raphiolepis) ou une olive (Oléa).

Le hêtre du Cap n’est lié à aucun de ces genres et fait partie des Myrsinaceae, une famille peut-être mieux connue pour la plante vivace ornementale, le cyclamen.

Cape Beech est assez différent, comme vous pouvez le voir. C’est un petit arbre de 18 mètres de haut, avec des feuilles ternes et coriaces et au moins chez les plantes jeunes à d’âge moyen, une écorce gris clair (malgré le nom de l’espèce, qui implique une écorce de couleur foncée – peut-être présente chez les spécimens plus âgés).

Le nom commun vient du grain du bois, dont on dit qu’il ressemble à un hêtre européen, suggérant peut-être qu’il pourrait aussi faire un bois de violon à moitié décent. Le nom Xhosa local, isiQwane sehlati, signifie protée de la forêt, un descripteur plus utile compte tenu de la forme et de la texture des feuilles.

Outre le bois utilisé pour fabriquer des meubles et des violons de mauvaise qualité, l’écorce et les racines ont une valeur médicinale dans le traitement de diverses affections. Le tanin de l’écorce a l’avantage supplémentaire, selon PlantZAfrica.com, d’éloigner les mauvais esprits.

Voici ma collègue de Sydney, Cathy Offord, à côté du bosquet de Cape Beech, rêvant peut-être d’un concerto pour violon médiocre ou peut-être s’interrogeant simplement sur l’absence d’esprits maléfiques.

Et c’est regarder vers le jardin botanique, dans l’autre sens, loin de la baie.

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