Dans la partie chilienne de notre Grande Maison de Verre, il y a un très modeste arbre de la même espèce que celui qui jouera bientôt un rôle majeur dans la protection de l’Europe contre le corovirus dans les prochaines années.

Voici l’arbre à savon Quillaja saponaria, un arbre à feuilles persistantes qui pousse à l’état sauvage dans la zone climatique méditerranéenne du centre du Chili, autour de la capitale Santiago et jusqu’à 2000 m d’altitude sur les pentes des collines des Andes voisines. L’écorce indigène mapuche débarquait ses indigènes et était utilisée comme savon. Il a des qualités de savon et la plante galloise indigène est très agréable à planter la savonnerie Saponaria officinalis que les visiteurs trouveront sur la plage voisine de Llansteffan le long du chemin des parkings.

À partir du XIXe siècle, les arbres à savon sauvages chiliens étaient cultivés commercialement et utilisés pour fabriquer du dentifrice, des nettoyants pour lentilles, des réactifs photographiques et des agents moussants dans la crème fouettée, les boissons gazeuses, la bière et même les extincteurs. Il a récemment été utilisé comme complément pour prévenir les infections virales et parasitaires chez les poissons, et pour contrôler les nématodes sur les raisins – cela a du sens car la saponine chimique que les savons dans la plante ont probablement évoluée pour dissuader les ravageurs des plantes.

Le savon était si utile qu’il est l’un des arbres les plus étendus plantés au Chili, bien qu’en janvier 2017, le Chili ait connu les pires incendies de son histoire, qui ont brûlé plus d’un million d’acres du territoire principal de Quillaja.

Espoir pour le monde

Le potentiel d’utiliser l’arbre à savon comme adjuvant de vaccin a été développé avant que la pandémie du virus Covid-19 ne se produise au début de 2020. Les adjuvants sont des composés qui stimulent la réaction immunitaire du corps à un vaccin. L’extrait de saponine brute de l’arbre à savon, fabriqué à partir de l’écorce interne, est utilisé dans les vaccins vétérinaires depuis les années 1950, mais il était trop toxique pour l’homme, provoquant l’éclatement des globules rouges. Mais depuis 2017, il a été utilisé avec succès pour créer un vaccin, Shingrix, pour lutter contre le schiste chez l’homme.

Peu de temps avant la sortie mondiale de Covid-19, la société pharmaceutique internationale Novavax testait Matrix-M, un ingrédient à base de saponine (glycosides triterpéniques) extrait de Quillaja saponaria écorce, dans le cadre de son vaccin NanoFlu. Non seulement cela a suscité une réponse plus forte aux anticorps que les vaccins antigrippaux existants, mais cela a également fourni une immunité contre de nombreux types de grippe.

Puis en juillet 2020, Novavax a défrayé la chronique avec un engagement de 1,6 milliard de dollars de l’opération Warp Speed ​​du président Donald Trump pour développer le vaccin Covid-19, la plus grosse récompense à l’époque. L’utilisation du vaccin n’est pas encore autorisée aux États-Unis, mais à la suite d’essais impliquant le Royaume-Uni, la Commission européenne a approuvé le droit des États membres d’acheter jusqu’à 100 millions de doses du vaccin Novavax, avec une option pour 100 millions de doses supplémentaires. en 2021, 2022 et 2023.

Le grand porte-savon de la maison de verre

Vous pouvez obtenir nos 4m de haut Quillaja saponaria un arbre dans la zone chilienne de la grande maison de verre – à l’état sauvage, ils peuvent atteindre environ 15 m de hauteur. Vous pouvez utiliser votre nez pour l’obtenir – c’est à environ un mètre d’un autre arbre, Escallonia illinita, dont les feuilles pourries dégagent une forte odeur de curry. Recherchez une étiquette verte avec son nom. Comme tous les autres arbres à savon, notre piscine a des feuilles ovales et ovales avec des bords de dents déchirés – regardez de près et voyez que les « dents » sont de petites glandes à secret d’eau. Les experts ne savent pas quelle est leur fonction.

Parce que nous sommes un jardin botanique, nous tenons des registres de l’origine de nos plantes afin que nous sachions que cet arbre sauvage récolté provient de la province de Biobío au Chili, une importante région viticole. Il a été collecté il y a plus de 23 ans à la lisière des prairies le long de la route de Laguna del Laja à Antuco, dans le cadre du Programme international de conservation des conifères. Alex Summers, notre nouvel horticulteur principal (serres) a prélevé des boutures de notre arbre à savon et l’a cultivé dans nos serres de pépinière, avec l’intention de l’offrir à d’autres jardins botaniques à l’avenir.

Je me demande si l’écorce du parent de notre arbre est utilisée pour récolter l’écorce des arbres pour fabriquer le vaccin Novovax.

Curiosité botanique

Le nom scientifique de l’arbre est des barres de savon Quillaja saponaria. Le premier nom, le genre, est dérivé de son nom chilien culay, et le deuxième nom, le nom spécifique, signifie savon. Il faisait autrefois partie de la famille des rosacées, mais a récemment été transféré à une famille de plantes nouvellement créée. Quillajacae suggérant que son évolution est spécifique à l’Amérique du Sud. Si vous souhaitez conserver des arbres inhabituels comme celui-ci, nous vous suggérons de consulter l’Évaluation mondiale des arbres | Botanic Gardens Conservation International (bgci.org), publié en septembre 2021.

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