À l’approche de la Journée de la fascination pour les plantes, Botany One a préparé une série d’entretiens avec des chercheurs du monde entier travaillant dans différents domaines de la botanique, afin de partager les histoires et l’inspiration qui sous-tendent leur carrière. Pour lancer cette série, nous avons rencontré le Dr Kelsey J. R. P. Byers, chef de groupe au John Innes Centre (Norwich, Royaume-Uni). Le Dr Byers est une écologiste homosexuelle et handicapée qui étudie l’évolution des parfums floraux, depuis les gènes qui produisent des arômes floraux uniques jusqu’à la manière dont les fleurs les utilisent pour attirer les pollinisateurs. Byers est également un défenseur de la diversité, de l’équité et de l’inclusion dans la science, en tant que coprésident du comité de diversité de la Society for the Study of Evolution (Société pour l’étude de l’évolution). Pour en savoir plus sur les recherches de Mme Byers, vous pouvez visiter la page de son laboratoire et la suivre sur X et BlueSky en tant que @plantpollinator. Byers sur le terrain. Photo par Roman T. Kellenberger

Qu’est-ce qui vous a amené à vous intéresser aux plantes ? En grandissant, j’ai beaucoup couru dans les bois – ma maison familiale était reliée à des terres protégées par le gouvernement fédéral, et c’était presque de la nature sauvage. Ma mère et mon beau-père étaient tous deux des scientifiques et, bien qu’ils soient physiciens, ils ont vraiment encouragé mon intérêt pour la biologie. Nous avions également un grand jardin et avions rarement besoin d’acheter des produits en été et en automne, ce qui fait que j’avais des plantes partout autour de moi en grandissant. Il y avait même des orchidées (Cypripedium acaule ou cypripède rose) qui poussaient dans les bois derrière ma maison. J’ai étudié la génétique et la biologie moléculaire à l’université, mais je ne savais pas trop sur quel organisme travailler lorsque j’ai commencé mon doctorat. Par le plus grand des hasards, j’ai fini par travailler sur les plantes et je suis tombée amoureuse d’elles et de leurs systèmes de pollinisation. Mon autre choix était de travailler sur plusieurs espèces de souris sauvages et, rétrospectivement, je suis vraiment contente de travailler sur les plantes, qui sont beaucoup plus faciles à soigner et qui ont tant d’histoires écologiques et évolutives merveilleuses !

Qu’est-ce qui vous a motivé à poursuivre votre domaine de recherche actuel ? J’ai commencé à travailler sur la préférence de couleur des pollinisateurs de type hawkmoth en Mimulus au début de mon doctorat. Après avoir lu la littérature, j’ai découvert que le Mimulus doit produire un parfum floral, contrairement à ce que pensaient mon directeur de thèse et son collaborateur, car ces papillons ne visitent que les fleurs qui sont de la bonne couleur et qui émettent un parfum floral. À la même époque, mon département a engagé un biologiste spécialiste des odeurs florales, qui est devenu mon codirecteur de thèse et m’a beaucoup appris sur la recherche en matière d’odeurs florales. Faire le lien entre mes deux laboratoires – l’un sur la génétique des caractères floraux et la pollinisation et l’autre sur l’écologie chimique des odeurs florales et l’olfaction des insectes – a été une joie absolue et m’a amenée à étudier la génétique et l’écologie chimique évolutive des odeurs florales et leur rôle dans les interactions entre plantes et insectes. Même si j’ai failli échouer dans mes cours de chimie à l’université, j’adore maintenant étudier la façon dont les plantes communiquent par des signaux chimiques !

Quelle est la partie de votre travail que vous préférez dans le domaine des plantes ? Je pense que ce que je préfère, c’est découvrir les façons étranges et merveilleuses dont les plantes et les pollinisateurs interagissent. Par exemple, saviez-vous que les abeilles mellifères (Apis mellifera) sont de piètres pollinisateurs de la luzerne (Medicago sativa) parce que la fleur possède un mécanisme de levier qui donne un coup sur la tête de la pauvre abeille ? La luzerne est mieux pollinisée par les abeilles sauvages, telles que l’abeille coupeuse de feuilles de luzerne (Megachile rotundata), qui s’intègre mieux dans la fleur. Il y a aussi les merveilleuses fleurs d’arum (famille des Araceae, par exemple l’Arum Titan, Amorphophallus titanum ou la pinte de coucou, Arum maculatum), dont beaucoup attirent les insectes en faisant croire qu’il s’agit d’un endroit propice à la ponte, par exemple en imitant la viande en décomposition ou les excréments. Et puis il y a Dracula les orchidées, qui imitent les champignons pour attirer les mouches pollinisatrices (et des études ont été menées sur des orchidées imprimées en 3D) Dracula fleurs montrant ceci !), et Ophrys les orchidées, qui envoient les phéromones sexuelles des abeilles et des guêpes femelles et attirent les mâles de la même espèce ! Les Ophrys-La relation entre l’ophrys et l’abeille est si spécifique qu’un simple changement génétique peut même entraîner un changement instantané du pollinisateur, ce qui est SUPER intéressant.

Y a-t-il des plantes ou des espèces particulières qui ont intrigué ou inspiré vos recherches ? Si oui, quelles sont-elles et pourquoi ? J’ai déjà mentionné que dans mon enfance aux États-Unis, nous avions des cypripèdes roses sauvages (Cypripedium acaule) dans les bois derrière ma maison. Lorsque j’étais enfant, je ne savais même pas qu’il s’agissait d’une orchidée, bien que mes parents m’aient dit que des gens venaient sans cesse la déterrer illégalement pour la vendre. Après mon doctorat, j’ai déménagé en Suisse pour étudier les orchidées alpines terrestres européennes. Pour une raison que j’ignore, je ne savais même pas qu’il y avait des orchidées en Europe, alors que j’en avais dans mon jardin lorsque j’étais enfant ! Ces orchidées (Gymnadenia spp.) sont merveilleusement odorantes (on pourrait honnêtement les mettre en bouteille et les vendre comme parfum, bien que je puisse malheureusement vous dire que le parfum « Nigritella » de Body Shop ne sent pas du tout la vraie odeur ! G. conopsea) sent le clou de girofle, l’autre (G. densiflora) comme la cannelle. Elles sont pollinisées par toute une série de papillons et de papillons nocturnes et offrent du nectar dans un éperon dont les parois sont si fines que l’on peut même voir la quantité de nectar qu’il contient ! L’idée que je puisse (et que je le fasse) étudier les orchidées dans la nature est très excitante. Gymnadenia orchidées, l’un des groupes de plantes étudiés par Byers. Photo de Kelsey J. R. P. Byers

Pourriez-vous nous faire part d’une expérience ou d’une anecdote de votre travail qui a marqué votre carrière et réaffirmé votre fascination pour les plantes ? Un jour, alors que je me rendais à mon laboratoire de doctorat, mon directeur de thèse m’a téléphoné pour m’informer que l’équipe de doctorat était en train de travailler sur un projet de recherche. Amorphophallus titanum (Titan Arum) allait fleurir ce soir-là. Il était absent et souhaitait que je parle aux médias de la plante, de son écologie et de son parfum. J’ai fini par réaliser plusieurs expériences amusantes au cours des deux jours suivants, notamment en capturant son parfum floral toutes les 90 minutes pour voir comment il évoluait avec le temps – la production totale de parfum a été multipliée par 10 000 en l’espace de quelques heures ! C’était la semaine de remise des diplômes à l’université, et nous avons reçu plus de 3 000 visiteurs pour voir la plante fleurir, ainsi que l’attention des médias internationaux. J’ai même perdu ma voix à force de donner des interviews aux médias et de faire de la vulgarisation pendant les quelques jours de floraison ! L’écologie de cette plante est très intéressante – elle imite la charogne pour attirer les pollinisateurs qui la prennent pour de la viande morte et y pondent des œufs – et elle ne fleurit que tous les deux ou trois ans. C’était donc une occasion vraiment spéciale de l’étudier et d’éduquer les gens à son sujet, mais aussi de sentir sa terrible puanteur. Byers et une fleur de l’Arum Titan (Amorphophallus titanum). Photo par l’équipe de promotion de l’université de Washington.

Quels conseils donneriez-vous aux jeunes scientifiques qui envisagent de faire carrière dans la biologie végétale ? Je pense que l’une des choses les plus sous-estimées est l’importance de voir votre organisme dans son habitat naturel, si possible. J’ai appris davantage en deux heures d’observation Heliconius (OK, ce n’est pas une plante, mais quand même) dans la nature au Panama que ce que j’ai…

Et voici la source pour plus d’infos.

Rédacteur, Auteur, Journaliste

Gabriel Durant est un journaliste et écrivain français spécialisé dans la région Occitanie. Né dans la ville de Perpignan, Gabriel a toujours été passionné par l'histoire, la culture et la langue de la région. Après avoir étudié la littérature et le journalisme à la Sorbonne, il a commencé à écrire pour le site web Vent d'Autan, où il couvre un large éventail de sujets liés à l'Occitanie. En plus de son travail de journaliste, Gabriel est également un romancier accompli.

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