Les abeilles peuvent utiliser leur odorat pour détecter et éviter les plantes stressées.

Une étude de Ciste albidus, Salvia rosmarinus et Thymus vulgaire a révélé que des précipitations réduites peuvent altérer l’odeur d’une fleur et avoir un impact sur sa capacité à attirer les pollinisateurs. L’article de Coline Jaworski et ses collègues du Journal d’écologie indique que la sécheresse pourrait avoir des conséquences en cascade sur l’interaction plantes-pollinisateurs.

L’installation CLIMED dans le Massif de l’Étoile au nord de Marseille, France. Premier plan, à gauche : parcelle de sécheresse, où les gouttières excluent jusqu’à 30 % des précipitations et l’eau est emportée. Premier plan, à droite : parcelle témoin, dans laquelle les gouttières sont placées à l’envers et les précipitations atteignent la végétation ou le sol. Image : Jaworski et al. 2022.

L’étude était une expérience pour voir comment la relation plante-pollinisateur était affectée lorsque les plantes souffraient de la sécheresse. Dans un ensemble de parcelles, un maillage de gouttières a éliminé 30 % des précipitations, tandis que dans l’autre, la pluie est tombée comme d’habitude. Les scientifiques ont découvert que la sécheresse avait peu d’effet sur de nombreux organes reproducteurs des plantes, bien que la composition chimique de l’odeur des fleurs change constamment avec une sécheresse modérée. Jaworski et ses collègues attribuent cela à la production de défenses végétales en réponse à la sécheresse, ce qui amène les plantes à fabriquer des molécules de stress volatiles.

Le changement de parfum floral pourrait expliquer un changement dans les visiteurs que les biologistes ont observés visitant les fleurs. « Nous avons constaté que la sécheresse modifiait le nombre relatif de visites par différents groupes fonctionnels de pollinisateurs. Les travailleurs de Apis mellifera et Bombus gr. terrestris visité plus S. rosmarinus fleurs dans le contrôle que dans les parcelles de sécheresse, tandis que le groupe riche en espèces de petites abeilles sauvages a visité plus S. rosmarinus fleurs en période de sécheresse que les parcelles témoins. La même tendance, bien que non significative, a été constatée dans C. albidus.” écrivent Jaworski et ses collègues.

Les écologistes avertissent que la différence n’est peut-être pas due au seul parfum floral, ni que les petites abeilles ont trouvé les plantes stressées plus attrayantes. Il se peut que les plus grosses abeilles utilisent le parfum pour identifier les fleurs en meilleur état et y concentrent leurs efforts. En conséquence, les plus petites abeilles sont laissées butiner parmi les plantes stressées, une situation que les scientifiques appellent « la répartition des ressources due à la compétition interspécifique ».

Quelques plantes courtes à fleurs ouvertes.  Un pompon orange poilu au centre est entouré de pétales magenta.
Ciste albidus. Image : Toile.

Jaworski et ses collègues notent que leur expérience a certaines limites, notamment que les abeilles avaient le choix entre visiter des parcelles de contrôle et de sécheresse. À mesure que le climat change, il n’y aura pas de choix aussi pratique pour les pollinisateurs.

Jaworski et ses collègues concluent : « La réduction des ressources florales et l’altération des fonctions de pollinisation peuvent entraîner des déclins de population dans les communautés de pollinisateurs et de plantes, réduisant l’efficacité des fonctions de pollinisation et la productivité des écosystèmes dans les écosystèmes méditerranéens riches en biodiversité mais également déjà fragiles. Dans le cadre des changements climatiques prévus, ces écosystèmes subiront probablement une combinaison d’événements extrêmes tels que des épisodes de sécheresse intense et des vagues de chaleur de fréquence et d’intensité plus élevées. Cela est susceptible d’exacerber les effets que nous avons observés sur l’attractivité des fleurs, les interactions plantes-pollinisateurs et la reproduction des plantes.

ARTICLE ORIGINAL

Jaworski, CC, Geslin, B., Zakardjian, M., Lecareux, C., Caillault, P., Nève, G., Meunier, J.-Y., Dupouyet, S., Sweeney, ACT, Lewis, OT, Dicks, LV et Fernandez, C. (2022) « La sécheresse expérimentale à long terme modifie le parfum floral et les visites de pollinisateurs dans une communauté végétale méditerranéenne malgré des impacts globalement limités sur le phénotype et la reproduction des plantes, » Le Journal de l’écologie. https://doi.org/10.1111/1365-2745.13974

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