Si vous jetez un œil à une forêt tropicale humide, les espèces végétales que vous voyez peuvent vous raconter l’histoire de leur vie.

La perte de diversité biologique est un problème majeur dans les forêts tropicales humides du monde entier, et à Los Tuxtlas, au Mexique, cela ne fait pas exception. Un groupe d’écologistes tropicaux a découvert que la fragmentation entraîne une réduction de la diversité végétale, mais que l’étendue des effets de la déforestation sur chaque plante dépend de sa taille. Ces résultats permettraient la conception, la conservation, la restauration et les plans de restauration de cet écosystème fortement transformé.

 

L’affluent de la forêt tropicale de Los Tuxtlas, ont une proubérance pour les Chamaedora et Astrocaryum bosa. Ces espèces ont besoin d’environnements ombragés avec de faibles niveaux d’ensoleillement qui sont fortement affectés lorsque la canopée est retirée.

Soucieux de comprendre l’impact de la déforestation sur les communautés végétales de la région, Juan Carlos López-Acosta du Center for Tropical Investigations de l’Universidad Veracruzana, accompagné de chercheurs de l’Institute of Ecology (INECOL) et de l’Université de Stanford, s’est rendu à Los Tuxtlas, en l’État mexicain de Veracruz. Le groupe écologique a mesuré la diversité de la richesse végétale et de la composition des fragments forestiers de différentes zones en tenant compte de leur taille et de leurs besoins en lumière.

Ils ont constaté que les fragments plus petits contiennent moins d’espèces. Cependant, lorsqu’ils ont pris en compte la taille des plantes dans leur analyse, cette relation a changé. Quelle que soit la taille des fragments, le nombre d’espèces d’arbres d’un diamètre de 10 cm ou plus est resté constant. C’est-à-dire qu’une parcelle d’à peine 2 hectares peut contenir le même nombre d’espèces d’arbres adultes qu’une parcelle de mille hectares.

Ces résultats sont différents de ce que d’autres chercheurs ont trouvé en Amazonie et peuvent être expliqués en considérant le comportement des personnes vivant à Los Tuxtlas. L’écologiste des plantes Juan Carlos López-Acosta et auteur de l’article publié dans le premier numéro de 2021 de Sciences botaniques l’explique:

Les habitants connaissent très bien les haies vives et les arbres d’ombrage. Il a noté que les arbres isolés deviennent des noyaux régénérateurs en créant des micro-climats pour les animaux locaux.

López-Acosta dit qu’ils ont découvert que la déforestation est sélective et que les habitants ne réduisent que les espèces de petits arbres, laissant les spécimens les plus grands et les plus âgés intacts. À long terme, cela crée un changement dans la composition des espèces dans la forêt tropicale en fonction de la taille des arbres sélectionnés pour la récolte.

L’équipe a également constaté que la composition des espèces variait en fonction de la taille des fragments : les plantes plus petites prédominent sur les plantes nécessitant de la lumière.

En effet, la déforestation réduit non seulement la richesse en espèces en coupant les arbres, mais aussi par la disponibilité de la lumière. L’exploitation forestière crée des espaces ouverts qui permettent à la lumière du soleil de traverser la canopée pour les plantes qui aiment le soleil, mais remplacent celles qui poussent mieux à l’ombre. Au fil du temps, cette situation entraîne la disparition des plantes ombragées. Ce sont des espèces exigeantes en lumière.

Comme on le sait, la déforestation n’affecte pas seulement les plantes. La perte d’arbres crée un effet en cascade. López-Acosta dit que lorsque la forêt tropicale est fragmentée, les conditions d’ombre, nécessaires aux plantes et aux insectes qui les accompagnent, sont perdues.

« Un exemple de ceci est Astrocaryum mexicanum, espèces de palmiers qui ont besoin d’ombre et parce que la protection de la canopée est perdue, cela affecte les conditions de croissance des plantes. Cela a aussi des conséquences sur ses pollinisateurs, qui ont tendance à disparaître»

explique l’écologiste.

La forêt de Los Tuxtlas, la frontière la plus septentrionale des forêts tropicales humides d’Amérique, a subi une transformation intense en raison de l’élevage de bétail, une activité qui a été pratiquée depuis l’arrivée des éleveurs européens pendant la période coloniale du Mexique au XVIe siècle.

« L’histoire de l’élevage bovin dans la région est l’histoire de la transformation et de l’appropriation des terres »,

explique le chercheur.

La forêt tropicale de Los Tuxtlas est composée d’une variété d’habitats artificiels. Les haies vives, les prairies, les fragments forestiers de diverses tailles, les champs agricoles abandonnés ont une variété de plantes ; cependant, les fragments plus gros, ainsi que la plus grande variété, sont moins courants.

La région, en revanche, est un lieu de recherche depuis que l’Université nationale autonome du Mexique (UNAM) y a ouvert sa première station biologique en 1967.

 

Et il n’est pas seul dans l’expérience. Il y a un intérêt parmi les scientifiques nationaux et internationaux parce que la station de terrain est dans la région – la deuxième forêt tropicale la plus étudiée en Amérique juste derrière Barro Colorado au Panama.

Malgré les perspectives sombres, ces dernières années, la communauté locale – même involontairement – a été en faveur de la régénération de ses forêts et de sa faune.

« La synergie entre l’homme et la nature est finalement la chose la plus importante ; c’est fondamental pour la préservation de cette région »,

dit-il.

SOURCES:

Aguirre-Jaimes, A., López-Acosta, JC et Dirzo, R. (2020). La fragmentation tropicale de la forêt tropicale affecte la richesse, la composition et l’abondance des espèces végétales en fonction de la classe de taille des plantes et de leur cycle biologique. Sciences botaniques, 99(1), 92-103. https://doi.org/10.17129/botsci.2679

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