Certaines personnes considèrent les abeilles mellifères comme essentielles à la pollinisation. La réalité est plus compliquée. Pour une espèce, les visites d’abeilles mellifères nuisent activement à leurs chances de polliniser un partenaire.

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Il est facile de comprendre pourquoi les abeilles ont une réputation de pollen. Leur victoire est le bruit de l’été alors qu’ils se fanent de fleur en fleur. Mais d’autres insectes pollinisent également. Pour Gnetum luofuense, papillons nocturnes qui pollinisent la plante. G. luofuense C’est un gymnosperme, et ils ont évolué avant les abeilles. Il n’est pas surprenant que la plante n’en ait aucune utilité. Cependant, ils produisent toujours du pollen, un aliment que les abeilles aiment manger. Une étude récente de Min Yang et de ses collègues a révélé que G. luofuense il ne fait aucun effort pour attirer les abeilles, elles visitent quand même, emportant avec elles le pollen de la plante.

Quand la pollinisation fonctionne bien pour G. luofuense, les papillons atteignent le strobile mâle. Strobilus serait comme leur pomme de pin, s’il s’agissait de pins. Ici, ils sont récompensés par des liquides sucrés et prennent du pollen. Ils volent ensuite vers le strobile femelle, déposent du pollen et reçoivent d’autres récompenses.

Problème pour G. luofuense que le pollen est un repas pour une abeille asiatique, Apis cerana. Il peut atterrir sur le strobile mâle et produire beaucoup de pollen. Mais contrairement aux papillons nocturnes, ils ne se dirigent pas vers le strobile femelle alors parce qu’ils ont mangé du pollen, et les femelles n’en produisent pas. Donc pour la plante, le pollen est perdu.

Yang et ses collègues pensaient que cette perte de pollen pouvait poser problème G. luofuense, ils ont donc décidé d’examiner comment les abeilles interagissaient avec les plantes. Ils ont examiné les visites d’abeilles et de pollinisateurs à la fin avril et au début de mai lorsque les abeilles étaient présentes et les visites de pollinisateurs en dehors de cette période.

« Dans des conditions naturelles, G. luofuense produit 7 428 ± 80 (m = 105) grains de pollen par éther », ont écrit Yang et ses collègues. « Après la première série de visites chez les abeilles mellifères au coucher du soleil, le pollen restant dans chaque éther a chuté de manière significative à 5594 ± 158 grains (m = 60), la perte de pollen était en moyenne de 22,3% après prise en compte de la dispersion du pollen par les agents de maturation, qui était insignifiante pendant cette période…. Comme prévu, la pollinisation nocturne a affecté de manière significative le pollen restant dans tout l’éther… ; cependant, les pollinisateurs ne représentaient que 2,1 % de la production moyenne de pollen la nuit. En revanche, la deuxième série de visites d’abeilles mellifères à l’aube a réduit le pollen restant dans chaque éther à 2 638 ± 147 grains…, une perte moyenne de 25,4 % supplémentaires de la production de pollen. « 

Les papillons capturés par l’équipe contenaient du pollen, qu’il soit capturé sur des strobiles mâles ou femelles. La présence de pollen dans les deux cas indique que les papillons sont un pollinisateur efficace.

Problème pour G. luofuense que celle des papillons nocturnes. Cela signifie que les abeilles vont chez les tantes avec du pollen frais avant l’arrivée des mites. La fraîcheur du pollen peut être importante. L’équipe a découvert après une nuit, qu’il y avait des anthères G. luofuense se flétrir. Les auteurs suggèrent qu’il est préférable pour la plante de faire de nouvelles tantes que de garder des tantes plus âgées.

Une des raisons possibles de ce renouvellement des fourmis prises par Yang et ses collègues est qu’il s’agit d’un moyen pour la plante de déjouer certains voleurs de pollen. Si les fourmis étaient plus accessibles pendant la journée, elles seraient plus vulnérables aux abeilles. Certaines abeilles les frappent en s’ouvrant au coucher du soleil mais ont encore du pollen pour leurs pollinisateurs. Garder le pollen plus longtemps donnerait plus de pollen aux visiteurs indésirables.

Ils concluent que les abeilles visitent de nombreux gymnases pour le pollen, qu’elles soient pollinisées par le vent, des insectes pollinisateurs spécialisés ou des insectes pollinisateurs en général. Tout comme les abeilles peuvent être des voleurs de pollen de plantes à fleurs, Yang et ses collègues concluent qu’elles peuvent être des voleurs de pollen communs de gymnospermes.

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