Les fourmis fournissent une protection et des nutriments à certaines espèces végétales, mais y a-t-il des inconvénients à cette relation mutuelle ?

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Les myrmécophytes sont des plantes qui partagent une relation mutuelle avec les fourmis. Dans les forêts tropicales, ces relations peuvent être très différentes. Les fourmis peuvent protéger les plantes en empêchant les herbicides, peuvent aider à disperser les graines et peuvent fournir des nutriments aux plantes. Pendant ce temps, les plantes fournissent de la nourriture et un abri aux fourmis. Dans les forêts tropicales, les fourmis sont les plus gros arthropodes et peuvent présenter jusqu’à 30 % de la biomasse des arthropodes dans la canopée.

Dans les Néotropiques, au moins 379 espèces de plantes myrmécophytes (y compris les arbres, les arbustes, les herbes broyées, les lianes et les épiphytes) sont connues, représentées par environ 22 familles. Quelques épiphytes Tillandsia Les myrmécophytes sont des espèces de la famille néotropique des Broméliacées. Comparativement aux espèces végétales terrestres, les effets des insectes sur les épiphytes ont été peu étudiés. Cependant, certaines preuves suggèrent qu’il est myrmécophyte Tillandsia Les espèces peuvent empêcher la formation d’épiphytes concurrents parce que les fourmis associées aux myrmécophytes peuvent réduire la formation de graines.

Les fourmis appartenant au myrmécophyte Tête de Tillandsia-Méduse diminution de l’abondance des graines de la Tillandsia espèces et réduit sa probabilité d’établir de nouvelles plantes. Crédit image : Vergara-Torres et al.

Dans sa nouvelle étude publiée dans AoBP, Vergara-Torres et al. a étudié si les fourmis étaient associées au myrmécophyte Tête de Tillandsia-Méduse enlever ses graines et autres graines symétriques non myrmécophytes Tillandsia espèce dans une forêt tropicale sèche du centre-sud du Mexique. Dans l’étude, ils ont enregistré la diversité des fourmis associées à l’espèce et testé expérimentalement si les fourmis étaient impliquées dans la récolte de leurs graines et des graines d’autres espèces symétriques non myrmécophytes de Tillandsia. Ils ont également cherché à savoir si le remplacement des graines par les fourmis répondait à une charge épiphyte dans la sélection (Bursera copallifera) et les espèces phorophytes limitantes (B. fagaroïdes, Pauciflora Ipomoea et Sapium macrocarpum).

Dans leur étude, ils ont découvert que les fourmis étaient liées au myrmécophyte Tête de Tillandsia-Méduse densité de graines plus faible Tillandsia espèces étudiées, y compris les espèces myrmécophytes T. tête-méduse. Cette activité des fourmis est préjudiciable au myrmécophyte et est plus intense lorsque la diversité des fourmis est plus élevée, probablement parce que la compétition entre les fourmis augmente. Le remplacement des graines par des fourmis s’est avéré indépendant des espèces de phorophytes. Les auteurs sont arrivés à la conclusion que si les fourmis peuvent apporter des avantages T. tête-méduse ils pourraient également réduire leur abondance. Ils espèrent que les recherches futures aideront à expliquer l’effet des fourmis sur d’autres aspects de la croissance et de la reproduction de cette espèce.

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