Bien sûr, les parasites peuvent épuiser leur hôte, mais pour les parasites dont la vie entière dépend d’un hôte vivant, il ne vaut pas la peine de tuer. C’est le cas du gui du désert (Phoradendron californicum). Ces plantes ne peuvent survivre sans l’eau et les nutriments qu’elles reçoivent de leurs arbres hôtes. Mais que se passe-t-il lorsque plus d’un gui infecte un arbre ? On pourrait penser que la prise en charge de plusieurs guis serait un drain dangereux pour l’arbre hôte. Cependant, des recherches récentes basées dans le désert de Sonora suggèrent que le gui du désert trompe ses tiges avec peu de communication avec ses voisins.

Le gui du désert ne dépend pas entièrement de son hôte pour tous ses besoins nutritionnels. Bien qu’il n’y ait pas de feuilles, le gui du désert est pleinement capable de photosynthèse grâce à sa fine masse verte. La plupart des guis du désert qu’ils prennent de leur hôte contiennent de l’eau et d’autres nutriments qu’ils ne peuvent pas obtenir eux-mêmes. Cependant, les guis du désert fonctionnent rarement seuls. Grâce à leurs baies nutritives et aux habitudes territoriales des oiseaux qui les dispersent, de nombreux individus mystérieux se retrouvent souvent en train de parasiter le même arbre.

Une forte infestation peut entraîner des condamnations à mort pour l’arbre hôte, en particulier dans le climat rigoureux de Sonora. Cependant, en manipulant les charges de gui sur différents arbres et en observant comment les gui et leurs hôtes réagissent, les chercheurs ont découvert que les gui peuvent comprendre leurs voisins et modifier leur comportement en conséquence.

Pendant les périodes sèches, les arbres sont tous deux inondés de nutriments. Pour les gui poussant sur un arbre soumis à un stress, cela n’a pas de sens évolutif d’augmenter leur demande d’hôte pendant ces périodes. Au lieu de cela, les gui poussant sur des arbres stressés ont augmenté la quantité de photosynthèse qu’ils font sans augmenter la quantité d’eau qu’ils extraient de leur hôte. En modifiant ainsi leur métabolisme, les gui n’imposent aucune charge supplémentaire à l’arbre hôte déjà stressé, mais conservent néanmoins leur propre forme physique.

Fait intéressant, l’histoire est devenue encore plus intéressante lorsque les chercheurs ont retiré expérimentalement plusieurs gui. D’une manière ou d’une autre, selon leur position sur leur arbre hôte, certains gui restants peuvent comprendre que leurs concurrents ont été vaincus. Lorsque cela se produit, ils n’exagèrent pas et commencent à obtenir une plus grande part des ressources de leur hôte. Au lieu de cela, les autres gui semblent penser qu’ils n’ont plus besoin de rivaliser et d’ajuster leur apport en eau et en nutriments d’une manière qui permet également à leur hôte d’en bénéficier.

Certes, ces résultats génèrent plus de questions qu’ils n’en répondent. Tout d’abord, que pensent les gui de leurs voisins ? Compte tenu de leur connexion directe aux tissus vasculaires de l’hôte, ils peuvent ainsi détecter les signaux d’autres parasites. Il existe également la possibilité de détecter des signaux de signaux aéroportés. De plus, les gui se comportent-ils différemment lorsqu’ils se rapprochent de leurs proches contre des étrangers ? L’exposition ultime des chercheurs est un système de coefficients intéressant qui a désespérément besoin de plus d’attention.

Lectures complémentaires : [1]

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